Fue un año de logros para el programa de desarrollo de Starship de SpaceX en Boca Chica, más recientemente el 9 de diciembre, cuando el SN8 logró el primer vuelo a gran altitud, en su mayoría exitoso, de un prototipo de Starship.

La prueba, que terminó en una explosión cuando el SN8 aterrizó con demasiada fuerza después de un descenso bien ejecutado desde 41,000 pies, fue precedida por el exitoso lanzamiento y aterrizaje del SN5, el primer vuelo de un prototipo de nave espacial de tamaño completo. El salto de 500 pies del SN5 el 4 de agosto fue seguido por el vuelo del SN6 el 3 de septiembre, que también voló a 500 pies antes de aterrizar. El acrónimo SN significa “número de serie”.

Además de lograr la primera prueba del Starship a gran altitud, el último SN8 fue el primer prototipo de Starship multimotor, equipado con tres motores Raptor diseñados por SpaceX en comparación con uno de los prototipos anteriores, el primero de los cuales fue Starhopper, que muchos comparado con una torre de agua voladora. Starhopper realizó su primer y único vuelo de prueba en Boca Chica el 27 de agosto de 2019.

El Starship se está desarrollando como un vehículo totalmente reutilizable para llevar algún día carga y humanos a la órbita terrestre, la luna y Marte, aunque el fundador y director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, dijo en septiembre que pasaría mucho tiempo antes de que el Starship suba con tripulación humana o pasajeros.

“Primero tenemos que hacer que la cosa funcione, enviar satélites automáticamente y hacer cientos de misiones con satélites antes de que subamos a la gente”, dijo durante una conferencia virtual de “Humanos a Marte”.

No todo salió bien para las operaciones de SpaceX en Boca Chica en 2020. El SN1 se dañó en la plataforma de lanzamiento durante una prueba de presurización en febrero. El SN2 sobrevivió a una serie de pruebas similares y fue retirado para dar paso a las pruebas del SN3, que fue destruido debido a un “error de configuración de prueba”, según Musk. El prototipo SN4 salió de una manera más espectacular, explotando en el puesto de lanzamiento el 29 de mayo debido a una conexión de propulsor con fugas.

SpaceX ha comenzado la construcción de su primer propulsor Super Heavy en el complejo de producción Boca Chica Starship. El Super Heavy, que eventualmente se equipará con 28 motores Raptor, sería responsable de ayudar a Starship a llegar a la órbita y más allá. Si bien la Administración Federal de Aviación otorgó en mayo a SpaceX una licencia de dos años para las pruebas suborbitales de Starship, no cubre las pruebas suborbitales y orbitales de Super Heavy en las que SpaceX está trabajando. Se está llevando a cabo un período de análisis público como parte de una nueva evaluación ambiental de esta próxima fase de pruebas.

“¡Marte, aquí vamos!” Musk tuiteó después del vuelo de prueba del 9 de diciembre.

“Gracias, Sur Texas por su apoyo. Esta es la puerta de entrada a Marte”.

Atribuyó el aterrizaje explosivo del SN8 a la baja presión del “tanque de cabecera”, un problema que SpaceX pretende resolver con el SN9, que se trasladó del complejo de producción de Boca Chica a la plataforma de lanzamiento más cercana a la playa el 22 de diciembre para el segundo vuelo a gran altitud del Starship. Mientras tanto, varios prototipos más de Starship se encuentran en varias etapas de ensamblaje además del primer Súper Heavy.

Se espera que el vuelo de prueba SN9 tenga lugar a principios del año nuevo. Por ahora, el cohete plateado se encuentra en lo alto de su plataforma de lanzamiento, a un tiro de piedra de la nariz chamuscada y destrozada del SN8, siendo sometido a pruebas para el vuelo pendiente, todo lo cual sirve como un gran atractivo para las legiones de turistas espaciales que nunca habían oído hablar de la playa Boca Chica antes de SpaceX.
Mientras tanto, la compañía ha logrado comprar a la mayoría de los residentes de Boca Chica Village cerca del complejo de producción, y solo quedan unos pocos pendientes. El pequeño vecindario no incorporado ahora está ocupado en gran parte por empleados de SpaceX.

sclark@brownsvilleherald.com