Early voting clerks wear masks as they work together to seal unused voting ballots in their containers Thursday night following the daily closing of the early voting polling location inside the Brownsville Public Library Main Branch. Denise Cathey/The Brownsville Herald

Fue en marzo cuando Remi Garza se dio cuenta de que las cosas estaban a punto de cambiar.

Cuando todas las señales comenzaron a apuntar a una pandemia de coronavirus que no iba a desaparecer en el corto plazo, el administrador de elecciones del Condado de Cameron y su equipo vieron que tendrían que tomar medidas para proteger a los trabajadores electorales y votantes durante la próxima segunda vuelta de las elecciones e incluso la segunda vuelta de las elecciones generales del 3 de noviembre si el virus seguía siendo un problema.

“Tener la segunda vuelta de julio para preparar y establecer estrategias de procedimientos realmente ayudó”, dijo Garza. “Pudimos ver cómo sucedió y qué se podía hacer y qué crearía atascos innecesarios en el proceso. … La participación fue mayor de lo habitual para una segunda vuelta, pero sabíamos que era al menos cinco o seis veces menor de lo que íbamos a ver en noviembre”.

El departamento miró a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y al estado en busca de pautas, y consultó al coordinador de manejo de emergencias del condado y al director de salud pública para elaborar un plan para los sitios de votación.
“Hablamos con los presidentes de los partidos para asegurarnos de que estuvieran de acuerdo con lo que estábamos planeando hacer, y luego seguimos adelante, dijo Garza.

El camino a seguir estaba claro en base a la información que el departamento estaba recibiendo sobre las mejores prácticas, por lo que era solo una cuestión de implementarlas y buscar los recursos para ejecutarlas, señaló. Garza dijo que al principio fue difícil adquirir desinfectante para manos, toallitas desinfectantes, etc., aunque las agencias del condado intervinieron y su departamento finalmente pudo acceder a esos suministros, así como a termómetros de lectura rápida, a tiempo para las elecciones de julio.

Garza comentó que todavía está esperando algunos suministros de desinfectantes adicionales, pero que “tenemos el 99 por ciento de todo lo que queríamos tener”.
“En este momento estamos buscando darnos algunas reservas para que, si algo cambia, podamos ajustarnos y satisfacer la necesidad”, dijo.

En cada etapa de los preparativos, hubo eventos que amenazaron con descarrilar un comienzo sin problemas para las elecciones generales (casos judiciales que dieron como resultado que los nombres se eliminaran de la boleta y luego se volvieran a agregar, por ejemplo), aunque el departamento pudo seguir adelante y los votantes no lo hicieron. No está afectado, dijo Garza.

“Nuestro objetivo es hacer que la elección sea lo más familiar posible, con las protecciones para COVID”, acotó. “Debería sentirse igual, el mismo proceso para registrarse, obtener su boleta, marcar su boleta y votar”.

Las subvenciones de más de $2.5 millones del Centro para la Tecnología y la Vida Cívica y el Instituto Schwarzenegger de Política Estatal y Global de la Universidad del Sur de California han sido “extremadamente útiles” para lograr una elección general exitosa, cuya votación anticipada comenzó el 13 de octubre y finaliza el 30 de octubre. Esas subvenciones son las que le permitieron al departamento establecer “supercentros” de votación en la acera y sin cita previa en el Centro de eventos de Brownsville, el Centro de Convenciones de Harlingen y el Centro Cultural y de eventos de Port Isabel, capaces de manejar un gran número de votantes.

“Los supercentros nos permitieron facilitar la votación en la acera de gran volumen, algo que nunca habíamos experimentado en el pasado”, dijo Garza. “El personal adicional que tuvimos que poner en marcha para cumplir con el control de tráfico y el proceso de votación en la acera no habría sido posible de otra manera”.

El departamento también pudo adquirir nueva tecnología en forma de pequeñas cámaras para leer identificaciones, eliminando la necesidad de que los votantes entreguen su identificación a los trabajadores electorales, dijo. Garza dijo que cree que la votación en la acera está “aquí para quedarse”.

“Al público le gusta”, dijo. “Está siendo utilizado por el 50 por ciento en algunos lugares de votación de los votantes en un día determinado. Esos súper centros han sido extremadamente populares entre los votantes. Tengo la sensación de que ese es un componente que vamos a hacer todo lo posible para mantenerlo en su lugar”.
La pregunta es si habrá recursos disponibles para tales innovaciones durante las próximas elecciones, dijo Garza.

“Tenemos mucho apoyo del tribunal de comisionados y de las jurisdicciones locales con respecto a los recursos que asignan en función de lo que estamos planeando, pero estos son gastos adicionales”, dijo Garza. “Bloquea las instalaciones que en este momento están disponibles debido a las restricciones de COVID que están vigentes, pero que en futuras elecciones puede que no estén tan fácilmente disponibles. Con todo, es una batalla de recursos contra deseos. Lo que queremos hacer no siempre es necesariamente algo que podamos pagar”.

Dijo que el objetivo de su departamento es asegurarse de que cumpla con los requisitos del código electoral estatal y proporcione un proceso electoral abierto, justo y transparente, al tiempo que agrega comodidades como más sitios de votación anticipada, dotar de personal a esos sitios y hacer llegar la información a los votantes que no parecen haber sido eliminados por la pandemia a juzgar por el récord de participación hasta ahora.

“La gente está buscando información sobre las elecciones y creo que la participación es una clara indicación de que, independientemente de lo que esté sucediendo en la comunidad con respecto a la salud y la seguridad, la gente quiere ejercer su derecho al voto”, dijo Garza. “No los detiene en absoluto”.

El primer día de votación anticipada rompió récords anteriores, y la participación por encima del promedio continuó a partir del 16 de octubre, cuando votaron alrededor de 1,000 residentes del condado más de lo habitual para esa etapa de votación anticipada, indicó. Alrededor de 27,000 votantes habían emitido sus boletas hasta ese día, ya la mitad de la votación anticipada de 2016. Según Garza el primer y los dos últimos días del período de votación anticipada suelen ser los más ocupados, mientras que la votación anticipada se extendió una semana este año debido a la pandemia.

“Es una participación bastante significativa”, dijo. “Creemos que la gente podría aprovecharlo este año debido al tiempo extra o simplemente por sus preocupaciones sobre tener que ir a un lugar específico el día de las elecciones y lo que podría suceder, pero es simplemente fantástico. Ciertamente espero que esto represente el futuro de la votación en el Condado de Cameron”.

Garza expresó que siente que el departamento ha logrado su objetivo de brindar una elección segura y familiar.

“Nuestro mantra en la oficina es proteger al votante, proteger el voto”, dijo. “Mientras estemos haciendo todo lo posible para asegurarnos de que los votantes puedan acceder y se sientan cómodos en los lugares de votación, entonces el proceso de votación se resolverá solo. En cada paso, la única diferencia es la presencia de mascarillas, protectores de plástico y desinfectante de manos, lo que no es una intrusión demasiado importante, creo, en el proceso”.

Al notar tiempos de espera relativamente largos en algunos sitios de votación, Garza recomendó a los votantes que revisaran el sitio web del departamento, cameronvotes.com, para ver qué lugares están más ocupados para encontrar lugares menos concurridos. Todos los sitios de votación anticipada tienen boletas disponibles para cada distrito.

“Solo queremos agradecer (a los votantes) por su paciencia y comprensión durante este proceso, debido a que la participación es tan grande y las filas de votación en la acera pueden ser un poco más largas de lo que nos gustaría”, dijo. “Hacemos todo lo posible para al menos mantener las líneas en la marca de los 30 minutos”.

Garza enfatizó que los votantes que tengan preguntas sobre su boleta no deben dudar en preguntarle al supervisor del lugar de votación, quien actúa como juez presidente.
“Si tienen inquietudes sobre su boleta, por favor, háblenlas antes de que las pongan en la urna”, dijo. “Podemos corregir cualquier error antes de que se emita la boleta. Si alguien cambia de opinión y no se siente cómodo marcando su boleta, podemos ajustarlo para que pueda regresar más tarde y no haber perdido la oportunidad.

“Una vez que la boleta entra en la urna, se emite el voto y no hay nada que podamos hacer, así que si tiene una pregunta, pregunte antes de emitirla. Y si no está satisfecho con la respuesta que le está dando el juez, puede cambiar de opinión y devolver su boleta. Corregiremos la lista de votantes para mostrar que aún no ha votado, de modo que pueda votar en otro lugar o pueda regresar más tarde una vez que tenga la información que necesita”.

Garza les recordó a los votantes que estudien su boleta de muestra (también disponible en el sitio web del departamento) antes de dirigirse a las urnas y, sobre todo, votar.
“Si tiene alguna inquietud sobre el futuro, debe votar”, dijo. “Viviremos en los Estados Unidos que elijamos el día de las elecciones”.