McALLEN — Jesús Almaguer pudo saborear el Valle del Río Grande con naranjas.
Su nieta mayor, Vickie Gomez, dijo que si se le colocaban tres naranjas frente a él — una de California, otra de Florida y una recogida de un árbol local — Almaguer podía morder cada una y señalar la que se cultiva en un huerto del Valle.

Estos eran los campos que pasó cuidando la mayor parte de su vida.
Después de una histórica carrera cuidando los huertos de cítricos de la región, el veterano agricultor de cítricos del Valle murió a la edad de 93 años el 5 de septiembre debido a insuficiencia cardíaca y renal.

“Los huertos eran su corazón”, dijo Gómez, de 46 años.

Almaguer, quien era conocido como Chuy por sus amigos cercanos, pasó más de siete décadas como agricultor de huertos, asumiendo varios trabajos de cuidado de cítricos en empresas de toda la región, empresas como Golden Acres, Progressive Groves y Mission Shippers, que es ahora propiedad de Healds Valley Farms.

Su primer trabajo en la industria fue atender un huerto de naranjos de 40 acres en McAllen en 1947, un año después de que emigró a la ciudad desde su ciudad natal de Jalisco, México a los 19 años.

Chuy pasó el resto de sus días cuidando los árboles de cítricos del Valle y enseñando a otros cómo cuidarlos también. Su carrera vio muchas etapas de la industria del Valle, incluidas varias heladas paralizantes y años de negocios en auge.

En un momento, según Dale Murden, presidente de Texas Citrus Mutual, el Valle contaba con casi 300,000 acres de huertos. A finales de los años 50, había alrededor de 12 millones de árboles de cítricos en la región.

“En ese entonces, el valle era quizás un 80% de huertos y el resto eran casas, ahora es al revés”, dijo Rose Pierce, la hija mayor de Chuy.

Chuy y su esposa María, que murió en 2011, criaron a sus cuatro hijos en una casa en Nolana en McAllen, que a mediados de la década de 1900 eran un pasto de huertos cítricos. Su casa, que ahora es donde se encuentra un Walmart, estaba rodeada de huertos.
Pierce dijo que su padre podía estar en cualquier parte del Valle y decirle dónde estaban los huertos, dónde solían estar los huertos, quién era el dueño de esas huertos y qué huertos tenían la fruta más dulce.

“Podía saber si iba a ser dulce o no, simplemente exprimiéndola”, recuerda Pierce.
En la década de los 80, los propietarios de arboledas de todo el valle dependían de sus consejos para mantener sus campos y esperaban su señal para comenzar a cosechar su fruta.

A Chuy le encantaba cuidar los árboles cítricos, tanto como enseñar sobre ellos.
“Sacaba su navaja y abría la fruta que fuera y te enseñaba todo sobre ella”, recuerda Gómez. “Te mostraba el color de la piel, la olía y, por supuesto, la probaba para ver si estaba lista, y por el sabor podía saber si no tenía suficiente agua”.agrigulostró los caminos de la industria de los cítricos.

“Chuy tenía conocimiento sobre todo, desde el suelo hasta las raíces, la forma de las frutas y la salud de los árboles”, dijo Murden. “Él Simplemente tenía una verdadera habilidad para la agronomía del cultivo de cítricos… Probablemente en un momento, había estado en todos los huertos del Valle”.

Gomez dice que pasó la mayor parte de sus veranos cuando era niña con sus abuelos, y dijo que los mejores días eran los que pasaba en esos viajes con su abuelo, visitando arboleda tras arboleda.

“Cuando te subías a su camioneta, siempre tenías que coger una toronja, una naranja o cualquier fruta que hubiera y tirarla al otro asiento”, recordó riendo. “Eran muestras de todas los huertos que él manejaba y cuidaba”.

Chuy manejaba por la ciudad en su camioneta, fácil de detectar debido a su placa de pomelo rubí roja, hablando de ganado y caballos y rodeos con sus amigos. Sus manos siempre estaban pegajosas, dijo Gómez, por todos esos pomelos y naranjas.

“Recuerdo que me enseñó, me mostró y me dijo: ‘Esto es una toronja, y esto es una naranja, y esto es una mandarina, y estass son limas, y estos son limones del Valle. Siempre fue divertido y siempre se centró en los cítricos”, dijo Gómez.

Repartir fruta, dijo Pierce, fue la forma en que su padre mostró su amor.