Recuerdan 19 años del colapso del Puente Queen Isabella

Los funcionarios de la ciudad, personal de primeros auxilios, los seres queridos y los familiares de los sobrevivientes y los perdidos en el colapso del Puente Queen Isabella, el 15 de septiembre de 2001 se reunieron el martes en el Centro Cultural y de Eventos de Port Isabel en memoria de las ocho vidas perdidas esa noche.

Stvan Rivas, Robert Harris, Héctor Martínez, “Harpoon” Barry Welch, Chelsea Welch, Julio Mireles, Robin Leavell y Gaspar Hinojosa murieron cuando sus autos pasaban a toda velocidad por el borde de dos tramos colapsados, cayendo al menos 70 pies en el agua.
El barco que golpeó los pilones centrales del puente provocó que una sección de 240 pies cayera en la cima de su pendiente. Los conductores que cruzaban el puente por la noche no podían ver la brecha en la carretera.

Las autoridades recuperaron cinco vehículos. Tres personas sobrevivieron. Posteriormente, el puente pasó a llamarse Queen Isabella, siguiendo un proyecto de ley propuesto por el senador estatal Eddie Lucio en honor a los afectados por el desastre.

La ceremonia del martes comenzó con una oración dirigida por el pastor de Lighthouse Assembly of God, Steven Hyde, seguida de una procesión y un momento de silencio con la Guardia de Honor del Departamento de Bomberos de Brownsville.

Los funcionarios que hablaron en la ceremonia honraron el espíritu de la comunidad de Laguna Madre y recordaron una respuesta unida tanto inmediatamente después de la tragedia como en los meses y años siguientes.

Aquellos que llegaron a la escena esa noche recordaron haber visto botes que ya intentaban rescatar a personas del agua.

El alcalde de South Padre Island, Patrick McNulty, dijo a la multitud: “Siempre recordamos el impacto que tuvo esta tragedia en Port Isabel y South Padre Island. Fue devastador”.

“ Tanto Port Isabel como SPI trabajaron juntos como uno y nos convertimos en una comunidad. Compartimos el dolor de llorar a las víctimas”.

Stephen Murphy, un veterano residente de la isla y capitán de barco, fue uno de los primeros en llegar a la escena en la búsqueda y el rescate. El alcalde dijo de Murphy: “Stephen y su equipo trabajaron incansablemente esa noche y esa mañana”.

“ Y cuando ese deber llegó a su fin, no dejó de servir a la comunidad, sino que regresó al muelle para comenzar a transportar personas hacia y desde la isla. Son estos actos desinteresados de bondad los que unen a nuestra comunidad”.

Las embarcaciones privadas y los transbordadores TxDOT comenzaron a llegar para transportar personas a través de la Laguna Madre hasta que la calzada se reabrió el 21 de noviembre de 2001.

McNulty, al igual que el administrador de la ciudad de Port Isabel, Jared Hockema, dijo que la amenaza de bomba y el cierre del lunes por la noche sirvieron como un sombrío recordatorio de que la calzada de Queen Isabella es el único vínculo entre la isla y el resto del valle, y que se debe facilitar un segundo acceso.

La comisionada de la Ciudad de Port Isabel, Lugar 2 , Carmen Ríos habló en nombre del Alcalde JJ Zamora. Ella hizo un llamado a la comunidad para que nunca olvide las vidas perdidas. “Sé en mi corazón que siempre recordaremos este día, junto con el 11 de septiembre”, dijo Ríos.

“ Recordemos [las vidas perdidas] difundiendo bondad, palabras de aliento o haciendo buenas obras. Porque eso es lo que pasó ese horrible día. Nuestra ciudad y nuestras ciudades circundantes— la gente se unió, lloraron juntos y se ayudaron unos a otros en todo lo que pudieron “.

Ríos leyó los nombres de cada víctima y agregó: “No olvidemos los milagros sobrevivientes, porque fue un milagro que tuviéramos sobrevivientes de René Mata, Bridget Cosa y Gustavo Morales”.

Gustavo Morales asistió a la ceremonia y se puso de pie cuando lo llamaron. Ríos finalizó: “Creo en los ángeles y están entre nosotros. Así que recordemos esto y seamos amables. Gracias.”

El pastor Hyde terminó el memorial del martes con una bendición. Antes de la oración, recordó haberse encontrado con “Harpoon” Barry Welch todos los domingos por la mañana antes de que su congregación llegara a la iglesia.

Welch llamaba a la puerta y, aunque no era un hombre que iba a la iglesia, todavía se interesaba por las enseñanzas de Hyde. Un día, se presentó con Chelsea y, varias semanas después, Hyde se casó con ellos. También bautizó a su hijo, William.

“ Sí, fue algo triste porque también me llamaron para hacer su funeral. Pero, para ver el gozo que pudieron compartir en la vida antes de ser arrebatados— fue una experiencia agradable ver que Dios pudo hacer algo antes de que sus vidas fueran arrebatadas”, dijo Hyde.

“ Ellos pudieron experimentar la unidad. Así que mientras nos preparamos para salir de aquí hoy, que Dios restaure nuestro amor por Dios, la familia y el país “.

esheridan@brownsvilleherald.com