“Héroe” es una palabra que se usa mucho en estos días, pero cuando se trata de que los equipos de Servicios de Emergencia Médica, (EMS por sus siglas en inglés), arriesgan su salud e incluso sus vidas a medida que avanza la pandemia, encaja totalmente.
Al igual que los médicos, enfermeras y otros cuidadores que luchan contra el COVID-19, el personal de los Servicios médicos de emergencia se encuentra bajo una gran cantidad de estrés mientras realiza su trabajo y al mismo tiempo se preocupan por la seguridad de sus seres queridos.
El jefe de bomberos de Brownsville, Jarrett V. Sheldon, reconoció que la situación ha sido dura para su gente, un buen número de los cuales se han infectado con el virus, aunque afortunadamente la mayoría se recupera y vuelve al trabajo. Sin embargo, el estrés y la ansiedad entre las filas son una realidad, mientras que la moral entre los cuidadores en general ha sido golpeada en los últimos meses, dijo.
“Están tratando directamente con estos pacientes con COVID”, dijo Sheldon. “Están preocupados por sus familias en casa. … Pone estrés en nuestro sistema, pero tenemos paramédicos profesionales y están haciendo un gran trabajo. Realmente han dado un paso al frente aquí y realmente están brindando un gran servicio a la comunidad”.
El Departamento de Bomberos de Brownsville (BFD, por sus siglas en inglés) tiene unidades de EMS asignadas a todas menos dos de sus nueve estaciones de bomberos y actualmente opera ocho ambulancias con alrededor de 170 personas certificadas por EMS, dijo. Ese número aumentará pronto a alrededor de 205 una vez que se complete la capacitación para el personal adicional, dijo Sheldon.
En un caso de buen momento, antes de que nadie supiera que la pandemia estaba en el horizonte, el Departamento de Bomberos de Brownsville recibió una subvención de la Administración Federal de Emergencias que le permitió al departamento agregar 15 bomberos más a la calle, y un total de 19 nuevos miembros del personal han sido agregado en los últimos dos o tres años, dijo Sheldon.
Si bien EMS ha visto un aumento en el volumen de llamadas desde que el virus ha reforzado su control en el Condado de Cameron, a fines de marzo y abril, cuando se produjo por primera vez, las llamadas disminuyeron significativamente: de 80 a 100 en un día típico a solo 30 o 40, Sheldon dijo que cree que se debe a que la gente tiene miedo de contraer el virus en el hospital o en el consultorio del médico.
Sin embargo, con la reapertura, los números de COVID-19 aumentaron y también lo hicieron las llamadas de EMS. BFD ya había creado planes de continuidad, incluido el pedido de equipo de protección personal, para poder seguir operando sin abrumar el sistema, dijo.
“Estábamos observando la tendencia nacional”, dijo Sheldon. “Estábamos observando lo que estaba pasando en todo el mundo, la escasez. Así que nos adelantamos a ese juego y comenzamos a almacenar y pedir muchos PPE para asegurarnos de que no nos íbamos a quedar sin nada”.
La pandemia en sí ha resultado en “algo así como un cambio de paradigma” para BFD en el sentido de que presenta una oportunidad para analizar las operaciones y hacer cambios que probablemente beneficiarán a la comunidad a largo plazo, dijo. Por ejemplo, se ha agregado un paramédico al centro de despacho, lo que ayuda a calmar a los miembros de la familia ansiosos en el otro extremo de la línea y permite que EMS obtenga respuestas a preguntas que determinan si se necesita una ambulancia y qué tipo de atención: consultorio médico o hospital, por ejemplo, es lo mejor para el paciente, dijo.
Ya ha sido de gran ayuda, dijo Sheldon.
“Ya estábamos trabajando para lograrlo, pero la pandemia hizo que apretáramos el gatillo un poco más rápido”, dijo.
BFD también ha agregado un “paramédico en una camioneta”, que evalúa a las personas que llaman en casa en los casos en que no se requiere necesariamente una ambulancia y un equipo, dijo Sheldon, comparándolo con el “triaje sobre ruedas”. Los paramédicos en las camionetas y el centro de despacho seguirán siendo características regulares del departamento de aquí en adelante, dijo.
En cuanto al aumento en el volumen de llamadas relacionadas con el virus, Sheldon dijo que BFD tiene un acuerdo de ayuda mutua con las comunidades circundantes en caso de que un departamento esté abrumado, pero que ahora no puede confiar demasiado en eso porque “todos estamos en el mismo barco aquí.” BFD solicitó y recibió asistencia de EMS del condado y el estado, y durante un par de meses recibió ayuda de ambulancias de socorro y equipos de otras partes del estado con menores volúmenes de llamadas, dijo.
“Una vez que esas unidades salieron, FEMA pudo enviarnos algunas ambulancias, así que ahora mismo tenemos ambulancias de todo el país que están ayudando aquí, en los condados de Cameron y Hidalgo”, dijo Sheldon.
El pico de llamadas de los servicios médicos de emergencia de Brownsville en Brownsville fue desde principios hasta mediados de julio, cuando el centro de despacho recibía de 110 a 120 llamadas al día, dijo. Si bien eso puede no parecer mucho más de lo normal, la necesidad de desinfectar la ambulancia después de cada transporte agrega aproximadamente 45 minutos a cada llamada, lo que ejerce más presión sobre el sistema, dijo Sheldon.
Durante un tiempo, con los hospitales en o por encima de su capacidad para los pacientes de COVID-19, los equipos de ambulancias tenían que esperar hasta seis horas solo para llevar a sus pacientes a la sala de emergencias, aunque esa situación se ha aliviado en gran medida a medida que los hospitales han encontrado más capacidad, comentó. EMS también ha visto un gran aumento en las llamadas de personas que han muerto en el hogar, dijo Sheldon, y señaló que las muertes diarias en el hogar están prácticamente en línea con las muertes diarias en los hospitales del condado.
“Solo podemos sospechar que se trata de muertes relacionadas con COVID, pero no podemos confirmarlo. … Pero hemos visto un aumento de muertes en el hogar”, dijo.
Antes de la pandemia, los servicios de emergencias médicas podían recibir 17 llamadas al mes por muerte o paro cardíaco en el hogar, aunque ahora eso es más del doble, dijo Sheldon.
“Con este virus todavía están aprendiendo sobre las enfermedades secundarias que son causadas por él”, dijo. “Sé que se ha hablado mucho sobre el virus que causa accidentes cerebrovasculares y efectos a largo plazo, los problemas respiratorios. Creo que todavía estamos aprendiendo todos los días”.
Sheldon dijo que es muy importante que las personas llamen al 911 si experimentan síntomas graves.
Sheldon dijo que cree que las medidas que la ciudad de Brownsville y el Condado de Cameron han implementado para detener la propagación del virus están comenzando a tener efecto, aunque eso “no quiere decir que estemos en un lugar mejor en este momento”.
Hizo un llamado a los residentes para que obedezcan los mandatos y recomendaciones de cubrirse el rostro, lavarse las manos con frecuencia, distanciarse socialmente, refugiarse en el lugar, evitar las multitudes e incluso evitar las reuniones familiares en el hogar.